Non-human Creativity in Music and its Ethical Implications

Prof. Dr. Martin Ullrich (Hochschule für Musik Nürnberg)

In 1973, John Blacking narrowed Edgar Varèse’s famous definition of music as “organized sound” to “humanly organized sound”. Interestingly, since around this time co-creative processes between human and non-human musical actors have become more and more common. The concept of interspecies music, as a performative approach to human and animal musical collaborations, started to develop in the 1970s. And recently, the dynamic progress of artificial intelligence (AI), especially of machine learning technologies, has enabled human musicians to cooperate with AI actors to an extent that only a few years ago seemed improbable.
Both musical developments, the integration of animals and of AIs in performative settings, are parts of broader, interdisciplinary transformations. One of these transformations is the ‘animal turn’ that spans from cognitive ethology to cultural animal studies (including zoomusicology), and the other is the ending of the last ‘AI winter’ and its implications for nearly all societal areas. Philosophical ethics accompany, and drive, both transformational processes. Animal ethics have branched into several important theories since the early 1970s. The discourse on AI ethics and robot ethics has been accelerating in the 21st century.
This paper discusses contemporary and future challenges to the integration of non-human creativity, especially of animals and AIs, that are caused by the ethical relevance of such non-human actors. As Kate Darling in The New Breed (2021) has argued, human history with animals can be seen as a forecast on the future collaboration with artificial autonomous agents. What are the aesthetical, economical and legal implications of animal rights, AI rights and robot rights for future musical co-creativity? The presentation outlines the theoretical fundaments for possible answers to this question, from an epistemic point of view that places itself in the framework of critical posthumanism.


Martin Ullrich (*1971) ist Professor für Interdisziplinäre Musikforschung mit Schwerpunkt Human-Animal Studies an der Hochschule für Musik Nürnberg. Er studierte Klavier (Diplommusikerziehung) an der Hochschule für Musik und Darstellende Kunst Frankfurt am Main und an der Universität der Künste (UdK) Berlin sowie Musiktheorie und Gehörbildung, ebenfalls an der UdK Berlin, und wurde dort im Fach Musikwissenschaft promoviert. 2005 wurde er auf eine Professur für Musiktheorie an der UdK Berlin berufen. Von 2009 bis 2017 war er Präsident der HfM Nürnberg und von 2011 bis 2017 auch Vorsitzender der Rektorenkonferenz der deutschen Musikhochschulen in der HRK.
Sein besonderes wissenschaftliches Interesse gilt der Rolle von Musik und Klang im interdisziplinären Kontext der Human-Animal Studies. Daneben forscht er zur Musik Robert Schumanns und zum Verhältnis von Musik und Digitalität, vor allem hinsichtlich künstlicher Intelligenz und künstlicher Kreativität. Er ist Mitglied der wissenschaftlichen Beiräte der Zeitschriften Tierstudien (Neofelis) und Humanimalia (Universität Utrecht) und der Buchreihen Cultural Animal Studies (Metzler) und Interdisziplinäre Tierethik/Interdisciplinary Animal Ethics (Nomos) und engagiert sich in mehreren interdisziplinären Forschungsgruppen zur Mensch-Tier-Beziehung (u. a. Forschungsinitiative Tiertheorien, Interdisziplinäre Arbeitsgruppe Mensch-Tier-Beziehung, Minding Animals Germany).